Written by Jim Chuchu

Illustrations by Sajan Rai

Attached to the cylinder were a variety of beeping sensors and complex cabling that starkly contrasted with the old-fashioned storefront. Zair and Leila stared, mouths open. Juma smiled, accustomed to this reaction from everyone who saw the installation for the first time. “Did you ever hear the story of the mugumo trees?” he asked. Zair and Leila shook their heads.
You’re probably too young,” Juma said, understanding. “The last of the trees fell in 2037—you must have been babies then.”
“The mugumo tree, a variety of the strangler fig. Ficus natalensis,” declared Juma, in a speech he had obviously given many times before.

He walked around the cylinder as he spoke, inspecting a sensor here and there. Zair and Leila were transfixed by the scarlet liquid that swirled and bubbled in slow motion.  “The trees were considered sacred by many tribal communities in East Africa. They acted as sites of religious ceremonies and homes to ancestral spirits,” Juma continued. “To cut down a mugumo tree was taboo, and the falling of a tree was a bad omen. When the British missionaries came to East Africa, they cut down many of the trees in an attempt to eradicate these temples of worship, replacing them with churches and schools.”“In 1963, one huge mugumo tree fell, and led to the exit of the British. But the trees didn’t stop falling even after they left. Some say it’s because the British left their bodies, but their spirit of dominance and oppressive control remained in the African leaders who took over from them.” […]

“Ah,” Juma smiled. “One of the less established legends of the mugumo is that walking backwards around the tree seven times causes a gender shift. Male becomes female, female becomes male. This was disproven many times, of course, with people walking around the trees for laughs. What those cynics didn’t know was that there are feminine and masculine energies in all living beings, and that walking round the trees backwards—even as a joke—caused rearrangements of these energies in levels invisible to the human eye.”

“Oh,” Leila said. “I thought the change was physical…”

“These vats concentrate the essence of the mugumo by a factor of about seven,” Juma explained. “Walk around this tree, and the change goes deeper than the energy level, it makes changes to the physical attributes as well. Jahawi and his squad make…practical use of that power to expand their clientele, and I charge them a small fee that helps me keep this installation running.” […]

The Nest Collective, “More Than Words: a collection of illustrated queer stories”, 2023, pages: 78-107

Συγγραφέας: Jim Chuchu
Εικονογράφηση: Sajan Rai

Στον κύλινδρο βρίσκονταν διάφοροι αισθητήρες που έκαναν θόρυβο και πολύπλοκες καλωδιώσεις που έρχονταν σε έντονη αντίθεση με την παλιομοδίτικη βιτρίνα του καταστήματος. Ο Zair και η Leila κοιτούσαν με ανοιχτό το στόμα. Ο Τζούμα χαμογέλασε, συνηθισμένος σε αυτή την αντίδραση από όλους όσοι έβλεπαν την εγκατάσταση για πρώτη φορά. “Έχετε ακούσει ποτέ την ιστορία των δέντρων mugumo;” ρώτησε. Ο Zair και η Leila κούνησαν τα κεφάλια τους.

“Μάλλον είστε πολύ νέοι”, είπε ο Τζούμα καταλαβαίνοντας. “Τα τελευταία από τα δέντρα αυτά έπεσαν το 2037 – θα πρέπει να ήσασταν μωρά τότε”.

“Το δέντρο mugumo, μια ποικιλία συκιάς. Ficus natalensis λέγεται”, δήλωσε ο Τζούμα. Προφανώς είχε εκφωνήσει αυτό τον λόγο πολλές φορές στο παρελθόν.

Περπατούσε γύρω από τον κύλινδρο καθώς μιλούσε, επιθεωρώντας αισθητήρες εδώ κι εκεί. Ο Ζαΐρ και η Λέιλα ήταν καθηλωμένοι από το κατακόκκινο υγρό που στροβιλίστηκε και φούσκωσε σε αργή κίνηση.  “Τα δέντρα θεωρούνταν ιερά από πολλές κοινότητες στην Ανατολική Αφρική. Λειτουργούσαν ως τόποι θρησκευτικών τελετών και ως κατοικίες για τα πνεύματα των προγόνων”, συνέχισε ο Τζούμα. “Το κόψιμο ενός δέντρου mugumo ήταν ταμπού και η πτώση ενός δέντρου ήταν κακός οιωνός. Όταν οι Βρετανοί ιεραπόστολοι ήρθαν στην Ανατολική Αφρική, έκοψαν πολλά από τα δέντρα σε μια προσπάθεια να εξαλείψουν αυτούς τους ναούς λατρείας, αντικαθιστώντας τους με εκκλησίες και σχολεία.”
“Το 1963, ένα τεράστιο δέντρο mugumo έπεσε και οδήγησε στην αποχώρηση των Βρετανών. Αλλά τα δέντρα δεν σταμάτησαν να πέφτουν ούτε μετά την αποχώρησή τους. Κάποιοι λένε ότι αυτό οφείλεται στο ότι ενώ τα σώματα των Βρετανών είχαν πλέον φύγει, το πνεύμα της κυριαρχίας και του καταπιεστικού ελέγχου τους παρέμεινε στους Αφρικανούς ηγέτες που τους διαδέχτηκαν”. […]

“Αχ”, χαμογέλασε ο Τζούμα. “Ένας από τους λιγότερο γνωστούς θρύλους του mugumo είναι ότι το να περπατάς ανάποδα γύρω από το δέντρο επτά φορές προκαλεί αλλαγή φύλου. Το αρσενικό γίνεται θηλυκό, το θηλυκό γίνεται αρσενικό. Αυτό διαψεύστηκε πολλές φορές, βέβαια, από ανθρώπους που περπατούσαν γύρω από τα δέντρα για πλάκα. Αυτό που δεν γνώριζαν αυτοί οι κυνικοί ήταν ότι υπάρχουν θηλυκές και αρσενικές ενέργειες σε όλα τα έμβια όντα και ότι το να περπατάς ανάποδα γύρω από τα δέντρα -ακόμη και ως αστείο- προκαλεί ανακατατάξεις αυτών των ενεργειών σε επίπεδα αόρατα στο ανθρώπινο μάτι”.

“Ω”, είπε η Λέιλα. “Νόμιζα ότι η αλλαγή ήταν μόνο φυσική…”

“Αυτές οι δεξαμενές συμπυκνώνουν την ουσία του mugumo”, εξήγησε ο Juma. “Περπατήστε γύρω από αυτό το δέντρο και η αλλαγή που προκαλείται φτάνει βαθύτερα από το επίπεδο της ενέργειας, κάνει αλλαγές και στα φυσικά χαρακτηριστικά. Ο Jahawi και η ομάδα του κάνουν πρακτική χρήση αυτής της δύναμης για να διευρύνουν την πελατεία τους, και εγώ τους χρεώνω μια μικρή αμοιβή που με βοηθάει να διατηρώ αυτή την εγκατάσταση σε λειτουργία”. […]

The Nest Collective, “More Than Words: a collection of illustrated queer stories”, 2023, σελίδες: 78-107